Es una de las dos subespecies de delfín de río del sur de Asia (Platanista gangetica), el mismo que ha sido reconocido como el animal acuático nacional de la India. Se le llama también susu o shushuk.

DESCRIPCIÓN FÍSICA.
El delfín del Ganges y la especie más relacionada con él, el delfín del Indo, tienen apariencias un tanto diferentes a las de los delfines marinos. En específico, esta especie tiene las siguientes características:

Morfología.
Tiene un cuerpo robusto con un cráneo asimétrico, una frente pronunciada y un cuello muy flexible. Su hocico largo corresponde casi al 20 por ciento de la longitud total del cuerpo y en la hembra adulta es aún más largo que el del macho. Tiene una pequeña cresta sobre el melón.

La aleta dorsal es apenas un triángulo bajo con la base amplia, y las aletas pectorales, más largas, son planas. Sus ojos son muy pequeños.

Peso y tamaño.
Un adulto mide entre 3 y 4 metros de longitud y tiene un peso aproximado de 51-89 kilogramos.

Coloración.
El cuerpo presenta un tono gris oscuro o marrón, con un vientre más claro.

Señas distintivas.
Es complicado diferenciar un delfín del Ganges de un delfín del Indo, pero esta especie tiene una cola ligeramente más larga que la de su pariente.

¿Y EN DÓNDE VIVE? DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT.
El delfín del Ganges tiene una distribución delimitada por el este de la India. Se encuentra en el sistema de agua dulce Ganges-Brahmaputra-Megna (GBM) y en los sistemas fluviales Karnaphuli-Sango, así como en los afluentes de dichos sistemas, que discurren por Nepal, Bután y Bangladesh.

Habita secciones amplias de los ríos o afluentes desde la zona de las mareas hasta las faldas de la cordillera del Himalaya, de las colinas Cachar (Distrito de la India) y de las colinas Garro de Megalaya (estado de la India). Durante la temporada de inundaciones, el delfín sale de los canales principales y recorre los afluentes temporales y las tierras bajas anegadas.

Reside con más frecuencia en cuerpos de agua a contracorriente situados entre la convergencia de canales y meandros (curvas pronunciadas) y ocasionalmente acuden a los canales y los embalses. Sus hábitats tienen una profundidad de 3 a 9 metros y temperaturas que varían entre 8 y 33 grados centígrados.

ALIMENTACIÓN.
La dieta carnívora del delfín del Ganges incluye una gran variedad de peces y de animales invertebrados, quizá también es capaz de consumir aves y tortugas. Estas son algunas de sus presas habituales:

Carpa.
Gobio.
Gamba.
Tiburones de agua dulce.
Pez mahseer (Familia Cyprinidae).
Camarón.
Si bien cuenta con dientes visibles en las mandíbulas, no le sirven para masticar sino para sujetar fuertemente a sus presas. Sus ojos tampoco le son útiles para buscar alimento debido a que en las aguas turbias de su hábitat no son indispensables, esto es, se trata de un animal funcionalmente ciego en tanto hace uso de la ecolocalización para detectar presas.

Suele nadar con una aleta tocando el fondo del agua para sentir los materiales, ya que posiblemente ahí se esconden presas. Su “pico” también es muy útil para esto. Una vez que encuentra algún comestible, lo sujeta con las mandíbulas y comienza a tragarlo entero comenzando por la cabeza para que las escamas (si es que la presa las tiene) no lastimen su garganta.

No siempre busca alimento en el fondo del agua. Lo más común es que detecte grupos de peces cerca de la superficie y los arrastre hacia el fondo para ingerirlos.

ASÍ SE COMPORTA. COMPORTAMIENTO.
La velocidad máxima que alcanza al nadar en su hábitat natural es de 27 kilómetros por hora.
De naturaleza tímida, reservada y más bien pasiva, nada solo o en compañía de 1 o 2 individuos más (los grupos pueden estar conformados por 2-10 miembros) y pocas veces se reúne en grupos grandes aunque se ha reportado el avistamiento de un grupo de 30 individuos. Es probablemente un animal semi gregario y territorial, ya que se ha observado que persigue a otros delfines. Sus saltos sobre la superficie del agua tienen relación con respuestas hacia las agresiones o perturbaciones externas.

La ecolocalización tiene una función de búsqueda de alimento más que de comunicación. Un comportamiento interesante que se ha observado en la especie es el hábito de nadar de lado, especialmente del derecho. Se desconoce el motivo. La velocidad máxima que alcanza al nadar en su hábitat natural es de 27 kilómetros por hora.

En temporada de lluvias este delfín se aventura hacia los afluentes del río y regresa a los canales principales en invierno.

SU REPRODUCCIÓN ES…HÁBITOS REPRODUCTIVOS
El delfín del Ganges tiene el hábito de aparearse durante todo el año en ninguna temporada específica. Se estima que la primera reproducción ocurre entre los 6 y los 10 años de edad y que la hembra da a luz una vez cada 2 o 3 años. Es un intervalo relativamente grande que, junto con la tardía maduración, conforma un factor que no contribuye a incrementar el número de individuos en la naturaleza.

No se sabe cómo es el proceso de cortejo y apareamiento. El nacimiento se produce de 8 a 12 meses después de la cópula con mayor frecuencia entre diciembre y enero y entre marzo y mayo. Se presume que los cuidados maternos son similares a los de otras especies de delfines, pero en este caso, después del destete (1 año posterior al nacimiento) la cría no mantiene vínculos con la madre.

PODEMOS CONSERVARLO. AMENAZAS Y CONSERVACIÓN.
Estado de conservación: “Peligro de extinción”.
Como suele suceder en el mundo de los delfines, la amenaza más grande de esta especie son los seres humanos que, en busca de su carne y aceite, los cazan de forma tal que ahora está en peligro de extinción (Endangered) según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Otras amenazas son:

Construcción de presas que separa las poblaciones de la misma especie.
Pesca incidental.
Contaminación de su hábitat con sustancias químicas.

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