Es uno de los delfines más pequeños del mundo y curiosamente, es miembro del grupo de los delfines de río pero no vive exclusivamente en agua dulce. Fue descrito por primera vez en 1844 y se conoce también con los nombres de franciscana, cachimba, tonina y delfín del río de La Plata. Es el único miembro de su familia.

Orden: Cetacea
Superfamilia: Inioidea
Familia: Pontoporiidae
Género: Pontoporia
ASÍ LUCE. DESCRIPCIÓN FÍSICA.
Este delfín rivaliza con el delfín de Héctor (Cephalorhynchus hectori) por el título del “delfín más pequeño del mundo” pero generalmente los individuos de esta especie alcanzan dimensiones ligeramente mayores.

Peso y tamaño. La hembra del delfín del Plata tiene una tasa de crecimiento más rápida que la del macho y es también más grande que él. La longitud femenina es de 1.8 metros; la masculina es de 1.6 metros. Otras estimaciones indican que hembra y macho pueden medir desde 80 y 76 centímetros, respectivamente. El peso oscila alrededor de los 50 kilogramos.

Morfología. Del cuerpo pequeño sobresale un largo “pico” y una cabeza grande con un cráneo facial de gran simetría y una frente redondeada. Sus vértebras fusionadas le proveen un cuello muy flexible. Justo arriba del pliegue del cuello se ubica el espiráculo tiene forma semilunar y varios centímetros más atrás sobresale la aleta dorsal mediana, triangular y de punta redondeada. Tiene aletas pectorales anchas y aplanadas, en los cuales sobresalen pequeñas crestas cuando se trata de un macho adulto.

Coloración. El color del dorso suele ser gris o un tono amarronado. El vientre es blanco. Los ejemplares jóvenes tienen un tono más marrón que los adultos y poseen 7 pelos en la mandíbula superior.

Señas distintivas. Su “pico” estrecho es el más grande de todos los cetáceos si se toma como base la proporción entre el tamaño del cuerpo y el de dicho “pico”.

¿Y EN DÓNDE VIVE? DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT.
Se distribuye únicamente a lo largo de las costas sudamericanas del océano Atlántico desde Brasil hasta Argentina pasando por Uruguay en aguas tropicales y templadas. Habita desde el norte del Golfo San Matías de Argentina hasta el sureste de Brasil, en Espírito Santo. Este rango es engañoso, porque la especie no se distribuye uniformemente en él sino que está ausente en algunas zonas.

Vive a unos 55 kilómetros de las costas y a 6-35 metros de profundidad en aguas turbias y saladas poco profundas pero remonta a los estuarios de aguas salobres. Sus hábitats son influenciados por las mareas.

BARRIGA LLENA, CORAZÓN CONTENTO. ALIMENTACIÓN.
Consume una amplia variedad de peces pelágicos y demersales, así como cefalópodos y crustáceos. Es por lo tanto un animal carnívoro cuyos dientes le sirven para sujetar a las presas, entre las que se incluyen camarones y calamares.

La mayoría de sus presas tienen longitudes en torno a los 10 centímetros pero pueden consumir todo lo que cabe en su boca. Entre sus presas se encuentran:

-Anchoa de hebra (Anchoa filifera).

-Pelona costera Americana (Pellona harroweri).

-Corvina (Isopisthus parvipinnis).

-Calamarete (Loligo sanpaulensis).

-Pescadilla (Cynoscion striatus).

-Corvina rubia (Micropogonias jurnieri).

-Córvalo (Paralonchurus brasiliensis).

Tiende a pasar mucho tiempo buscando alimento durante la marea alta y manifiesta un estilo de caza cooperativo en el cual todos los miembros de un grupo

ASÍ SE COMPORTA. COMPORTAMIENTO.
El delfín del Plata es un animal diurno cuyas actividades primordiales son realizadas durante el día. Pese a que es sociable como muchos otros delfines, sus manadas están compuestas por 2-15 individuos pero pueden llegar a ser 20 o hasta 40. La estructura social es posiblemente matriarcal, es decir, con una hembra adulta al mando de una manada y de hecho los grupos son conformados por individuos emparentados entre sí.

No es común avistar a este delfín y sus movimientos son regularmente lentos: su velocidad al nadar es de 0.09-1.8 metros por segundo. Si la marea es baja, aprovecha para viajar en compañía de los miembros de su manada.

SU REPRODUCCIÓN ES…HÁBITOS REPRODUCTIVOS.
De modo inusual en el mundo de los delfines, se cree que esta especie es monógama y de maduración temprana. La hembra alcanza la madurez sexual en torno a los 3 años y el macho a los 2 años de edad, pero este aspecto varía entre las poblaciones del norte y las del sur de su rango de distribución.

La hembra tiene 1 cría cada año entre octubre y enero después de un apareamiento usualmente ocurrido entre enero y febrero. Esto indica un período de gestación de 10.5-11.2 meses.

La cría pasa mucho tiempo junto a su madre y durante un tiempo es alimentado sólo con leche materna. A los 8-9 meses de edad es destetado, cuando mide unos 105 centímetros de longitud.

PODEMOS CONSERVARLO. AMENAZAS Y CONSERVACIÓN.
Estado de conservación: “Vulnerable”.
El delfín del Plata es “Vulnerable” acorde a la clasificación de la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Esta situación obedece principalmente a la caza incidental en redes de enmalle, a la contaminación de su hábitat, a la contaminación acústica. Su alta mortalidad es, pues, consecuencia de las actividades humanas y cada año mueren unos 500-800 individuos.

Por lo pronto el delfín franciscana está contenido en el Apéndice II de la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres), aquél que circunscribe a las especies cuyo comercio necesita una rigurosa regulación.

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