Comúnmente mal llamada “ballena asesina”, hay dos imprecisiones en estas únicas palabras: no es una ballena barbada y mucho menos es asesina. La orca es un cetáceo odontoceto miembro del género Delphinidae, así que es el delfínido más grande del mundo.

Aunque es también un poderoso depredador que incluso ataca a los tiburones, no se trata de un asesino de humanos. Han sucedido ataques pero únicamente por parte de los individuos en cautiverio víctimas del estrés y la confusión.

Se considera que las orcas son monotípicas, es decir, pertenecientes a una sola especie si bien en años recientes algunos científicos piensan que las orcas más pequeñas de las aguas antárticas son subespecies.

Peso y tamaño.
La especie exhibe dimorfismo sexual ya que el macho tiene dimensiones mayores que la hembra. Los machos adultos llegan a medir de 6 a 8 metros de longitud y su peso es de unas 6 toneladas; la máxima longitud ha sido de 9.8 metros. Una hembra mide alrededor de 5-7 metros y pesa alrededor de 3 o 4 toneladas.

Características de las orcas.

Orcas – Orcinus orca.

Morfología.
Es un animal grande y voluminoso pero que comparte la misma forma de huso de los demás delfínidos. De esqueleto robusto, posee una piel cubierta con fibras de colágeno. Ambos géneros ostentan una cabeza ancha y redonda, de frente grande y aletas pectorales semejantes a remos. Su aleta dorsal es también grande: la de los machos puede medir hasta 1.8 metros de altura mientras que la de las hembras alcanza entre 70 y 80 centímetros y es más curva. La aleta caudal, de dos lóbulos, mide 1.8 metros de longitud.

Tiene dientes de 10 centímetros de longitud cubiertos con esmalte; los delanteros pueden inclinarse hacia adelante cuando la orca sujeta una presa. Sus sentidos de la vista, del oído y del tacto son excelentes.

Es el mayor mamífero depredador y se alimenta de una amplia diversidad de especies grandes o pequeñas
Coloración.
Una orca es fácilmente reconocible por su patrón de color en blanco y negro. La superficie del dorso es negra pero cambia a blanco desde la barbilla y hasta el ano, pasando por toda la superficie ventral. Alrededor de los ojos tiene una mancha blanca. Esta coloración se presenta en los individuos mayores de 1 año de edad.

Señas características.
El patrón de color es único en cada individuo, además de que detrás de la aleta dorsal existe una mancha gris conocida como “silla de montar” debido a su evidente parecido con el utensilio.

¿Y EN DÓNDE VIVE? DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT.
La distribución de las orcas es increíblemente amplia, se pueden encontrar desde las aguas polares hasta el ecuador, a mar abierto y en sistemas cerrados como el Golfo de México, el Golfo de California, el Golfo Pérsico, el mar Mediterráneo y el mar Rojo. Se distribuyen en todos los océanos del mundo aunque tienen preferencia por regiones frías. Viven a profundidades de 20 a 60 metros y ocasionalmente hay avistamientos a lo largo de las costas. Después de los seres humanos, son los mamíferos más extendidos en el globo terráqueo.

La lista de los países en que se encuentra es larguísima, pero se pueden mencionar Canadá, Francia, Groenlandia, Portugal, Islandia, Irlanda, Italia, Omán, Pakistán, India, Vietnam, Yemen, Bangladesh, Benín, Brunei, Camboya, Emiratos Árabes Unidos, Uruguay, Venezuela, México, Costa Rica, República Dominicana, Singapur, San Vicente y las Granadinas, China, Japón, Filipinas, Jamaica, Honduras, Ecuador, Colombia, Antigua y Barbuda, Rusia, Papúa Nueva Guinea, Madagascar, Haití y Brasil.

Puede habitar aguas profundas o someras así como visitar bahías, estuarios y hasta ríos. Generalmente se encuentran en hábitats acuáticos marinos.

Información sobre la orca.

Orcas en estado salvaje.

ALIMENTACIÓN.
Es el mayor mamífero depredador y se alimenta de una amplia diversidad de especies grandes o pequeñas, de sangre caliente o de sangre fría, sean peligrosas o no. La orca no discrimina. Un festín diario de 45 kilogramos puede incluir focas, leones marinos, peces, calamares, tortugas, aves (hasta pingüinos) y nutrias marinas e incluso animales considerados fieros como los tiburones. Tampoco rechaza verdaderas ballenas ni delfines.

Las presas pequeñas son tragadas por completo pero las grandes tienen que ser separadas en trozos más pequeños para poder ingerirse. Tienen algunas estrategias de caza en función del tipo de presa y de la región que habitan. Por ejemplo, en el Pacífico norte algunas se alimentan de peces, aves marinas y tiburones.

Su sociabilidad es demostrada al cooperar para cazar. Primero siguen a un grupo de presas y las acorralan. Cuando ya los perseguidos están agotados, las orcas aprovechan para propinarles soberanos golpes con la cola y después comerlos.

SU REPRODUCCIÓN ES…HÁBITOS REPRODUCTIVOS.
Mediante un sistema de reproducción polígamo, la orca se aparea con múltiples individuos a lo largo de su vida. La hembra es madura sexualmente entre los 6 y los 10 años, y el macho entre los 10 y los13 años de edad. Ambos pueden aparearse en cualquier época del año aunque en el hemisferio norte esto ocurre con mayor frecuencia durante octubre y marzo.

Después de un período de gestación de 14-18 meses, la hembra da a luz 1 cría. Esto ocurre 1 vez cada 3-8 años hasta que la hembra cumple unos 40 años de edad. Una madre provee estrictos cuidados maternos pues la cría depende completamente de ella en términos de alimentación y seguridad. Cuando el pequeño cumple 1 o 2 años de edad es destetado pero continúa en su manada natal.

COMPORTAMIENTO.
Es una especie sociable de compleja estructura social. Vive, se coordina y se alimenta en manadas de hasta 40 o 50 miembros siendo los grupos grandes agrupaciones temporales. En general, una manada, de la que raras veces se sale, está compuesta de un 20 por ciento de machos maduros, un 20 por ciento de crías y un 60 por ciento de hembras y machos jóvenes. Las orcas jóvenes siempre permanecen en la manada de la madre.

En algunas orcas una unidad básica puede constituirse por una hembra madura, sus hijos adultos y los hijos de sus hijas. Otros grupos constan de manadas pequeñas regularmente asociadas pero sin vínculos estrechos.

Por otro lado, la orca tiene la habilidad de comunicarse por medio de varios sonidos que los demás miembros de la manada reconocen aunque estén a varios kilómetros. Chasquidos, silbidos y gritos forman parte de su repertorio comunicativo además de clics durante la ecolocalización.

PODEMOS CONSERVARLO. AMENAZAS Y CONSERVACIÓN.
Estado de conservación: Datos suficientes, pero la población de algunas regiones sí está en peligro de extinción.
Desde hace varios siglos, la orca ha sido un animal frecuentemente cazado para obtener aceite y carne. Actualmente la pesca comercial no constituye un peligro significativo, pero sí la pesca incidental. Además, es muy vulnerable a la contaminación de su hábitat ya que las sustancias penetran en su piel y en sus tejidos; consecuentemente, la orca ve afectada su capacidad reproductiva y su supervivencia.

La población de algunas regiones sí está en peligro de extinción, como aquella que reside en Columbia Británica y en Washington, en Estados Unidos. Por tal motivo la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres) ha incluido a la especie en el Apéndice II de las especies cuyo comercio debe controlarse. La Lista Roja de la UICN no tiene datos suficientes para establecerla en una categoría.

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