Autor de la imagen:  FDrummondH.

Delfín austral o delfín antártico son los nombres con los que se conoce a un cetáceo odontoceto propio del hemisferio sur. En inglés, su nombre común es delfín de Peale en honor al naturalista Titian Peale, quien describió a la especie en el año 1848.

Es la mayor especie del género Lagenorhynchus, aunque en años recientes se descubrió una relación más estrecha con el género Cephalorhynchus.

Orden: Cetacea
Familia: Delphinidae
Género: Lagenorhynchus

ASÍ LUCE. DESCRIPCIÓN FÍSICA.
Morfología. Es quizá la especie más robusta de su género, aún así conserva un cuerpo con forma de torpedo. Su aleta dorsal, puntiaguda y encorvada, puede alcanzar los 50 centímetros de altura y sus curvadas aletas pectorales miden alrededor de 30 centímetros de longitud. Tiene un “pico” realmente corto: tiene apenas unos 5 centímetros de largo.

Peso y tamaño. Existe un leve dimorfismo sexual que induce a una mayor dimensión en el caso del macho. Éste, adulto, mide 2.18-2.20 metros de longitud y la hembra alcanza unos 2.10 metros de largo. La longitud máxima de un adulto es de 3.10 metros. En cuanto al peso, 115 kilogramos es el número máximo.

Coloración. El color de su piel es destacable y muy llamativo. Negro en el dorso y blanco en el vientre, este patrón bicolor se ve interrumpido por una delgada franja blanca que inicia debajo de la aleta dorsal y que se ensancha a medida que se extiende hacia atrás. Desde los ojos hasta la parte media de los costados corre un parche blanco separado del vientre por una delgada banda negra. Las aletas pectorales y la aleta dorsal son negras.

Señas distintivas. Cierto es que esta especie puede confundirse fácilmente con el delfín oscuro (Lagenorhynchus obscurus), pero este delfín tiene el rostro oscuro y una delgada franja negra cerca de la caja torácica.

¿Y EN DÓNDE VIVE? DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT.
Este animal se encuentra en el hemisferio sur entre 30° sur en el Pacífico y 38° sur en el océano Atlántico, es decir, en aguas de América del Sur. Esta distribución incluye únicamente a Chile, Argentina y las islas Malvinas; en torno a Tierra de Fuego, el Cabo de Hornos y el Estrecho de Magallanes. Recientemente se reportó el avistamiento de la especie cerca de las islas Cook, entre Hawái y Nueva Zelanda pero existen datos concluyentes acerca de esto.

Es un delfín costero que habita aguas abiertas de muy poca profundidad sobre la plataforma continental. Puede adentrarse a las bahías, ensenadas, canales, fiordos y permanecer alrededor de las islas, en lechos de algas marinas y hasta en los bancos de arena.

BARRIGA LLENA, CORAZÓN CONTENTO. ALIMENTACIÓN.
Si de comer se trata, al delfín austral no le importa hacerlo solo, pero por lo común caza en grupo. Su dieta carnívora contiene grandes cantidades de pescado así como de crustáceos y cefalópodos. Si se quiere saber cuáles son los alimentos más consumidos por la especie, aquí están:

-Camarón argentino (Pleoticus muelleri).

-Calamares de las especies Loligo gahi e Illex argentinus.

-Merluza argentina (Merluccius hubbsi).

-Bacalao austral (Salilota australis).

-Langostino patagónico (Pleoticus muelleri).

-Merluza de cola (Macruronus magellanicus).

-Pulpo rojo (Enteroctopus megalocyathus).

-Anchoa (Familia Engraulidae).

-Arenque (Género Clupea).

Como se ve, es una dieta muy amplia. La hora de comer inicia con la formación de grupos de 5 a 30 individuos que permanecen atentos bajo el agua durante 10.36 segundos-1.46 minutos. Tienen una marcada preferencia por la búsqueda en los lechos de algas. Cuando encuentran una presa, la rodean y comienzan a comer. Si es un banco de peces dedican tiempo a perseguirlo para después consumir de forma individual.

SU REPRODUCCIÓN ES… HÁBITOS REPRODUCTIVOS.
La información sobre sus hábitos reproductivos es muy escasa. Lo que se sabe es que la hembra tiene 1 sola cría por parto y da a luz desde la primavera hasta el otoño después de un período de gestación de 10 a 12 meses.

Próxima a dar a luz, la hembra se dirige hacia áreas más cercanas a las costas. Ahí tiene una cría que nace con una longitud aproximada de 0.9-1.25 metros y que puede nadar junto a su madre tan pronto como sale del vientre. El pequeño es cuidado por unos 18 meses o hasta que tiene 2 años de edad.

COMPORTAMIENTO.
Las manadas del delfín austral tienen pocos integrantes: entre 2 y 20 individuos si bien se han encontrado grupos de 2-4 y hasta de 100 delfines, pero estos grandes grupos están a su vez segmentados en agrupaciones más pequeñas. Suelen cazar mediante cooperación pero una hipótesis supone que esto ocurre sólo cuando hay abundancia de comida.

Ocasionalmente se asocian con otras especies de delfines, en especial con el delfín de Commerson (Cephalorhynchus commersonii) y el delfín de Risso (Grampus griseus).

Es un delfín discreto que algunas veces se acerca a las embarcaciones. Desde ahí se le puede ver saltar, montar las olas, golpear el agua con la cola y producir gran cantidad de salpicaduras.

No se conocen patrones de migración, únicamente se cree que los individuos más sureños siguen las migraciones de los peces.

PODEMOS CONSERVARLO. AMENAZAS Y CONSERVACIÓN.
Estado de conservación:
“Datos insuficientes”.
La Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza no tiene datos suficientes para catalogar a esta especie de acuerdo con su estado de conservación. No obstante, desde la década de los 70 ha sido explotada para usar partes de su cuerpo como cebo para los cangrejos y no está exenta del peligro que las redes de enmalle significan.

Además de la captura directa e incidental, la contaminación de su hábitat con organoclorados pone en peligro su salud, así como los paseos turísticos que ofrecen observaciones del delfín pueden perturbar su existencia bajo el agua.

El delfín austral pertenece al Apéndice II de la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres) en donde aparecen las especies cuyo comercio necesita rigurosa regulación. En adición, el gobierno de Chile ha aplicado medidas para reducir el uso de la carne de delfín como cebo para cangrejos y gracias a esto, al parecer se ha reducido el número de capturas con tal fin.

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