Imagen de Mononykus. This file is made available under the Creative Commons CC0 1.0 Universal Public Domain Dedication.

Hasta los primeros años de la década del año 2000, el delfín beluga de Heinsohn no existía. No es que haya aparecido de repente, sino que era parte del delfín del Irrawaddy (Orcaella brevirostris) y hasta el 2005 ambas especies fueron separadas tomando en cuenta que el cráneo, las aletas pectorales y la coloración de Orcaella Heinsohni son diferentes a los de la especie del Irrawaddy.

La palabra heinsohni de su nombre científico se acuñó en honor de George Heinsohn, un biólogo australiano relacionado con el descubrimiento de la especie. 2005 fue en año en que se describió por primera vez al delfín beluga de Heinsohn.

Este delfín australiano posee un cuerpo corto y robusto pero aún así fusiforme. Tiene un melón redondo del mismo modo que la cabeza, la cual es bastante flexible. El “pico” brilla por su ausencia y la línea de la boca se extiende recta. Cuenta con aletas pectorales amplias y redondeadas con forma de espátula. Su pequeña aleta dorsal se yergue alta y encorvada en la segunda mitad de su cuerpo.

Peso y tamaño.
La longitud de los adultos se sitúa entre 2.1 y 2.3 metros pero el macho tiende a ser más grande que el género opuesto. El peso gira en torno a los 114-133 kilogramos.

Coloración.
Es un delfín tricolor. La zona inferior del cuerpo se exhibe blanquecina y la región dorsal posee un tono gris azulado. Los costados pueden ser de un gris más claro o de un gris amarronado.

Señas distintivas.
Carece de un surco dorsal, esto es, una ranura entre el hocico y la aleta dorsal. Además, ésta es más alta que en los delfines del Irrawaddy.

¿Y EN DÓNDE VIVE? DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT.

El delfín beluga de Heinsohn es nativo de territorios australianos y no se encuentra naturalmente en otra parte del mundo con excepción de Isla Daru, en Papúa Nueva Guinea. Se distribuye en aguas costeras alrededor de la plataforma Sahul, en el norte y este de Australia y hasta las costas de Papúa Nueva Guinea. En el sur, su límite es la región de Gladstone en Queensland (Australia).

Habita zonas profundas de altamar y de las costas en medio de climas tropicales o subtropicales. Se localiza a unos 23 kilómetros de la costa y hasta 30 metros de profundidad y comúnmente reside en zonas de arrecifes, en sistemas de manglares y en estuarios.

ALIMENTACIÓN.
Mantiene una dieta carnívora mediante la depredación oportunista. Consume una amplia diversidad de peces, crustáceos y cefalópodos que acuden cerca de sus hábitats; su actividad alimenticia ocurre, por lo tanto, en zonas de manglares, en estuarios o en los arrecifes de coral, casi siempre en aguas de muy poca profundidad.

Algunas presas habituales son:

Pez cardenal (Género Apogon).
Sepia (Orden Epiida).
Calamar del subgénero Uroteuthis.
Sardinas (Familia Clupeidae)
Anguilas (Familia Anguillidae).
Anchoas (Familia Engraulidae).
Otros peces de las familias Apogonidae, Chirocentridae, Terapontidae, Pomadasydae y Sillaginidae.
Extrañamente, a veces escupe chorros de agua cuando se está alimentando, posiblemente para perturbar o desorientar a sus presas.

ASÍ SE COMPORTA.
El delfín beluga de Heinsohn manifiesta un comportamiento tímido y si algo lo asusta se sumerge durante mucho tiempo. Nada en grupos de 5 a 14 individuos y se les ve con frecuencia buscando alimento en grupo. En ocasiones, los miembros de una manada ejecutan saltos o agitan las aletas pectorales con gran estrépito, creando muchas salpicaduras.

Puede interactuar con el dugongo y con el delfín jorobado del Indo Pacífico (Sousa chinensis), pero con éste la relación es peligrosa: Sousa chinensis es capaz de demostrar un comportamiento sexual agresivo y perseguir a este pequeño cetáceo.

El rango del territorio de Orcaella Heinsohni parece ser extenso y no permanece durante mucho tiempo en un mismo sitio aunque si se aleja, regresa periódicamente.

SU REPRODUCCIÓN ES…HÁBITOS REPRODUCTIVOS.

¡Sorpresa, un delfín monógamo! Así parece ser en el caso de esta criatura, de acuerdo con sus relaciones estables y estrechas. Por otra parte, se desconoce su edad de maduración sexual.

La gestación dura unos 14 meses, tiempo después del cual aparentemente nace sólo 1 cría de 10-12 kilogramos de peso. De nuevo, sus estrechos vínculos sociales hacen creer que la crianza de los delfines es tarea de varios individuos de la manada. Son destetados a los 2 años de edad aproximadamente.

PODEMOS CONSERVARLO. AMENAZAS Y CONSERVACIÓN.

Estado de conservación: “Casi Amenazada”.
La Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza ha clasificado a la especie como “Casi Amenazada”. Sus mayores amenazas son:

Captura incidental en redes de anti-tiburones.
Captura incidental en redes de enmalle para la pesca de salmón y barramundi (Lates calcarifer).
Contaminación de su hábitat y degradación de éste a causa de las construcciones cercanas.
Competencia con industria pesquera por las presas.

Baja tasa de reproducción.
Se encuentra en el Apéndice I de la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Flora y Fauna Silvestres) listada como una más de las especies que corre gran peligro, por lo que la misma CITES prohíbe su comercio internacional.

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