Autor de la imagen: Dan Koehl.

El delfín del río Irrawady es una especie de delfín oceánico. Paradójicamente, no se trata de un delfín exclusivamente de agua dulce. Está estrechamente relacionado con la orca (Orcinus orca) y hay que decir que es uno de los delfines más amenazados que existen.

En Laos, los habitantes tienen la creencia de que los seres humanos pueden reencarnar en estos delfines.

Orden: Cetacea
Familia: Delphinidae
Género: Orcaella
ASÍ LUCE. DESCRIPCIÓN FÍSICA.
El delfín del Irrawady es un delfín muy particular, cuyo cuerpo difiere del de los delfines más conocidos. Físicamente es similar a la beluga (Delphinapterus leucas), otro mamífero marino cetáceo odontoceto.

Peso y tamaño. La especie presenta dimorfismo sexual ya que el macho tiende a ser más grande y pesado que la hembra. Un adulto tiene un peso de aproximadamente 130 kilogramos y una longitud de 2.3 metros.

Morfología. El cuerpo de este delfín es muy robusto. Tiene una cabeza redondeada y una frente muy abultada que se extiende hasta llegar a la boca. Su aleta dorsal en el extremo posterior es muy pequeña y tiene forma de triángulo mientras que las aletas pectorales son largas y anchas y también triangulares. No tiene esfínter cardíaco y como sucede con los demás delfines, su estómago se divide en varios compartimientos.

Coloración. La piel posee una tonalidad azul o gris pero la región ventral es ligeramente más clara al igual que la última porción del dorso.

Señas características. Este delfín carece de “pico” y dado que su cuello es flexible, tiene arrugas detrás de la cabeza como resultado de las flexiones.

¿Y EN DÓNDE VIVE? DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT.
El delfín del Irrawady prospera en regiones tropicales y subtropicales del Indo-Pacífico en y cerca de las costas de aguas someras. Se distribuye en el sureste de Asia desde Borneo y las islas del archipiélago de Indonesia hasta Papúa Nueva Guinea. Hay tres subpoblaciones presentes en ríos de agua dulce: Ayeyarwady en Birmania, Mahakam en Indonesia y el Mekong de Laos. También viven en dos sistemas de agua salobre: el lago Chilika de India y el lago Songkhla de Tailandia.

Los países cuyas aguas alojan esta especie son Vietnam, Camboya, Singapur, Tailandia, Indonesia, Birmania, Laos, Filipinas, Bangladesh, Brunei, India y Malasia.

Habita las costas, los ríos, los estuarios, los deltas y los grandes lagos de sus zonas de distribución, regularmente cerca de los manglares. Casi todos los avistamientos han sucedido a no más de 1.6 kilómetros de la costa y unos pocos a más de 5 kilómetros, pero al parecer no suele vivir en aguas profundas.

BARRIGA LLENA, CORAZÓN CONTENTO. ALIMENTACIÓN.
Es un cetáceo de dieta carnívora que se alimenta de diversas especies de cefalópodos, peces, crustáceos y huevos de peces. Establece una estrategia de cooperación en grupos compuestos por 6-15 delfines. Para cazar, puede escupir agua para atraer más peces e incluso golpear a especies grandes mediante golpes con la mandíbula inferior, quizá en un intento de jugar antes de comer.

En algunas regiones de Asia los delfines pescan en cooperación con los pescadores locales. Éstos los llaman y sorprendentemente los delfines acuden nadando en semicírculos y acarreando a los peces hacia la orilla del agua. Así ambas partes se benefician puesto que los delfines aprovechan alimentarse con los peces aturdidos o atrapados en los bordes de la embarcación.

SU REPRODUCCIÓN ES…HÁBITOS REPRODUCTIVOS.
Se conoce poco sobre los hábitos de apareamiento del delfín del Irrawady. Los individuos alcanzan la madurez sexual en torno a los 3-9 años de edad y la época de apareamiento es variable. Por ejemplo, en el hemisferio norte los delfines se aparean desde diciembre hasta junio y los partos ocurren entre junio y agosto.

La hembra pare 1 sola cría después de un período de gestación de 14 meses. Los investigadores suponen que, del mismo modo que en otras especies, los machos se aparean con varias hembras y compiten por ellas.

Al nacer, las crías pesan unos 10 kilogramos y miden alrededor de 1 metro. 6 meses después ya son capaces de consumir pescado y al cabo de 1 año y medio ya suelen estar completamente destetados.

ASÍ SE COMPORTA. COMPORTAMIENTO.
Este delfín manifiesta alta sociabilidad dentro y fuera de su manada, pues sus grupos están compuestos por 5-57 miembros pero también se reúnen de vez en cuando con otras especies de delfines. Lo más común es que viva en pequeños grupos de 3 a 6 miembros.

De lentos movimientos y menor actividad que otras especies, acostumbra salir a respirar sacando únicamente la cabeza. Del mismo modo echan un vistazo a su alrededor: con la cabeza como único punto visible. Cuando se sumerge pocas veces golpea la superficie con la cola aunque sí se ha visto saltar desde la superficie, hacer burbujas y golpear el agua con las aletas y la cola.

Sus territorios abarcan unos 35 kilómetros de longitud. Los individuos de Borneo oriental realizan migraciones diarias hasta el río Mahakam pero siempre regresan a su territorio en las noches. Por su parte, aquellos que viven en Indonesia se mueven en los afluentes de los ríos durante la marea alta y dentro del río cuando la marea es baja.

PODEMOS CONSERVARLO. AMENAZAS Y CONSERVACIÓN.
No se conocen depredadores naturales de la especie, solo el hombre representa una amenaza.
La baja tasa de reproducción y las amenazas producto de las actividades del hombre coadyuvan al rápido descenso de las poblaciones del delfín del Irrawady y su peligro de extinción en algunas zonas. No se conocen depredadores naturales de la especie, así que es primordial que el ser humano fije la vista en sus actos dañinos.

A menudo los individuos quedan atrapados en las redes de enmalle o mueren tras la explosión de dinamita cuando la actividad pesquera usa tal método. También se electrocuta con las redes usadas en la pesca eléctrica. Por si fuera poco, la contaminación de las aguas y la construcción de presas destruyen o modifican negativamente su hábitat y los pone en serio peligro de muerte.

Afortunadamente, este delfín está protegido en Laos, Vietnam y Camboya, y su caza está prohibida en Bangladesh, India, Laos, Malasia, Birmania y Tailandia. De hecho, en Birmania existe un área protegía que corresponde a 74 kilómetros del río Ayeyarwady. La organización Whale and Dolphin Conservation (WDC) dedicada a la conservación de las ballenas, los delfines y las marsopas, elaboró un Plan de Acción para la Conservación de las Poblaciones de Delfines Irrawadi de Agua Dulce en vista del problema que la potencial extinción supone en el sureste asiático.

SDR25

[amazon_link asins='B01GS1ODPM' template='ProductAd' store='dmatic-20' marketplace='MX' link_id='6dc8fd7d-9554-11e8-81a4-c3e65f15633f']