La ecolocación, ecolocalización o biosonar es básicamente la capacidad de localizar objetos mediante las ondas sonoras, es decir, los sonidos. Muchos animales, entre los que se encuentran los cetáceos odontocetos y algunos murciélagos, hacen uso de la ecolocalización para orientarse y detectar presas.

El proceso de evolución de los delfines los dotó con esta capacidad que les permitió una adaptación al entorno acuático. En el agua las ondas sonoras viajan unas 4.5 veces más rápido que en el aire, por lo que la ecolocalización es el recurso perfecto que facilita su supervivencia.

¿POR QUÉ LOS DELFINES USAN LA ECOLOCALIZACIÓN?
Los delfines la necesitan para orientarse al navegar, para localizar presas y cazar, para protegerse de los depredadores en aguas turbias o carentes de luz solar y para comunicarse. De hecho, en las aguas oscuras su sentido de la vista es casi nulo, pero no lo necesitan porque pueden detectar y perseguir presas rápidas mediante la emisión de los sonidos.

La mayoría de los cetáceos odontocetos pueden emitir sonidos de frecuencias muy altas. En este sentido, las frecuencias varían en relación con la especie, pero existen características generales en todos los delfines. Por ejemplo, éstos suelen comunicarse por señales de baja frecuencia, lo que incluye silbidos o chirridos; pero emiten altas frecuencias cuando se trata de usar la ecolocalización. Todo depende del contexto y el objetivo.

Los delfines necesitan la ecolocalización para orientarse al navegar, para localizar presas y cazar, así como para protegerse.

¿CÓMO FUNCIONA LA ECOLOCALIZACIÓN?
En primer lugar es necesario saber que los delfines están desprovistos de cuerdas vocales, por lo que no tienen una “voz” como la de los seres humanos. En vez de ello, generan sonidos por medio de otras estructuras.

Paso número 1: Generar sonidos.

Se cree que los delfines son capaces de producir sonidos a partir de los sacos aéreos nasales, el espiráculo, la laringe, los pulmones y el melón. Éste es un órgano localizado en la zona interna superior de la cabeza que se encuentra lleno de lípidos de baja densidad.

Primero, el delfín abre el espiráculo para hacer una inspiración y los sacos aéreos nasales se hinchan mientras que el aire se introduce en los pulmones. Después el delfín espira: el aire resuena en los sacos nasales y sale a presión por el espiráculo. Se producen vibraciones en la laringe y los sacos aéreos nasales se desinflan.

Para la ecolocalización, los delfines emiten ultrasonidos llamados “clics” al impulsar aire entre los labios fónicos de los conductos nasales. Cuando estos labios se abren y se cierran, los tejidos que están alrededor vibran y producen ondas de sonido.

Los sonidos se generan gracias al paso del aire por las cavidades respiratorias y no por unas inexistentes cuerdas vocales.

Paso número 2: Amplificar sonidos.

El melón concentra las pulsaciones que el delfín emite y las envía hacia adelante. Los principales “trabajos” de este órgano son agrupar en haces los sonidos y producir y amplificar la resonancia.

Una vez que la emisión se libera hacia adelante, las ondas de sonido rebotan en los objetos que se encuentran en el agua.

Paso número 3: Recepción e interpretación de sonidos.

Una parte de la señal rebota en los objetos y regresa como eco al delfín. Entonces el cerebro de éste recibe las ondas sonoras en forma de impulsos nerviosos y el delfín puede interpretar el eco.

La intensidad, el tono y el tiempo que tarda en regresar el eco proporcionan información acerca del objeto, como su tamaño, forma, composición, posición, distancia y dirección. Con base en esto, el delfín construye una imagen de su entorno y del objeto.

La ecolocalización se ha estudiado de manera general en los delfines mulares o nariz de botella (Tursiops truncatus), aunque aún subyacen aspectos que no se comprenden del todo. Por ahora, los científicos ven en la ecolocalización una oportunidad de aprendizaje que puede aplicarse en algunos ámbitos de la vida humana.

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